《系统之美:决策者的系统思考》


书的封面

系统之基础


总体大于部分之和

系统并不仅仅是一些事物的简单集合,而是一个由一组相互连接的要素构成的、能够实现某个目标的整体。从这一定义可见,任何一个系统都包括三种构成要件:要素、连接、功能或目标。

例如,你的消化系统包括牙齿、酶、胃、肠等要素,它们通过身体血液的流动和一系列化学反应产生相互的连接;消化系统的功能是将食物转化为人体所需的基本营养成分,并将这些营养成分输送到血流中(另一个系统),同时通过新陈代谢,排出各种废物。

再如,一支足球队是一个系统,它的要素包括球员、教练、场地和足球等;它们之间通过游戏规则、教练指导、球员技能、球员之间的交流以及物理法则等产生连接;而球队的目标是赢球、娱乐、锻炼或赚钱等。

同样,一所学校、一座城市、一家工厂、一个公司以及国家经济等,都是系统。动物是一个系统,树也是一个系统,而森林则是一个更大的系统,包含了很多树木和动物等这些子系统。地球是一个系统,太阳系、银河系都是系统,包含了地球和其他很多子系统。

系统中的连接

系统中的某些连接是实实在在的物质流,例如树干中的水分,或者学生在大学中的改变;还有很多连接是信息流,也就是系统中影响决策和行动的各种信号。这类连接通常很难被发现,但只要你用心,就会看到它们。例如,学生们可能会通过一些非正式的信息渠道,去了解每门课获得高分的概率,从而决定选修哪些课;消费者可能会参考其收入、储蓄、贷款额度、家中的存货量、商品价格和数量等信息,来做出是否购买的决策;政府在出台切合实际的治污法规之前,也需参考水污染的种类和数量等信息

系统中的功能或目标

如果说基于信息的连接都很难被发现的话,那么与系统的功能或目标有关的连接就更难被察觉了。只有通过分析系统的运作,我们才有可能明确地表述出系统的功能或目标。要想推断出系统的目标,最好的方法就是仔细地观察一段时间,看看系统有哪些行为。

如果一只青蛙向右转捉住了一只苍蝇,然后向左转又捉住了另一只苍蝇,接着又向后转捉住了第三只苍蝇,那么我们就可以判断出青蛙的目的并非是向左、向右或向后转身,而是为了捕捉苍蝇。如果一个政府宣称要保护环境,却只为此拨付了很少量的资金,投入很少的精力,那么我们就可以判断出政府的实际目的并非保护环境。因此,必须通过实际行为来推断系统的目标,而不能只看表面的言辞或其标榜的目标。

存量

“存量”是所有系统的基础。所谓存量,是指在任何时刻都能观察、感知、计数和测量的系统要素。如其名称所示,在系统中,存量是储存量、数量或物料、信息在一段时间内的积累量。它有可能是浴缸中的水、人口数量、书店中的书、树木的体积、银行里的钱,等等。但是,存量不一定非得是物质的,你的自信、在朋友圈中的良好口碑,或者对世界的美好希冀等,都可以是存量。

存量是对系统中变化量的一种历史记录

流量

存量会随着时间的变化而不断改变,使其发生变化的就是“流量”。所谓流量,是一段时间内改变的状况。例如浴缸中注入或流出的水量、出生或死亡的人数、买入或卖出的数量、成长或衰退、存入或取出、成功或失败等

想象一下,当一个浴缸盛满了水,其排水口被塞住,自来水管也关着时,这是一个毫无变化、没有活力、乏味的系统。现在,如果我们拔掉塞子,水就会流出去,浴缸中的水位会不断下降,直至浴缸中的水完全流尽

在系统中,由于存量变化缓慢而产生的时间滞后可能会导致一些问题,与此同时,它们也是系统稳定性的根源所在。土壤是数个世纪沉积而形成的,它们不可能瞬间被冲刷、流失殆尽;人类社会数千年积淀下来、世代相传的知识和技能,也不可能转眼间被遗忘;虽然当代人抽取地下水的速度远快于其补充的速度,但由于地下水储量丰富,在相当长的时间里,即使地下水位一直缓慢下降,也还不至于达到无以为继的地步。因此,存量变化缓慢所产生的时间滞后,让人们有了一定的余地去调整、尝试一些做法,并根据反馈来修订那些不奏效的政策。

如果你对存量的变化速度有正确的认知,你就不会“拔苗助长”,期待事物变化的速度超出其特定规律;同时,你也不会过早地放弃,因为你知道一项措施要想见到成效,也需要时间;此外,你也可以更好地把握系统动量所展现的机会,“顺势而为”,就像一个高超的柔道选手善于利用对手的力量那样,聪明地实现自己的目标。

对于存量在系统中所起的作用,还有一个更为重要的原则,那就是:由于存量的存在,流入量和流出量可以相互独立,并在一定时期内不必保持平衡或一致。这一原则可以引导我们直接了解反馈的概念